la nuit

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Pour une position géographique donnée, la nuit est la période comprise entre le coucher et le lever du soleil. Cette période commence par le crépuscule (du soir) se poursuit par la nuit complète (défaut total de lumière solaire, qu'elle soit directe ou réfléchie) et se termine par l'aube. Le lever du soleil marque le début du jour. L'évènement caractérisant la nuit est l'absence d'éclairage direct par les rayons solaires.

Trois définitions (civile, nautique et astronomique) du début de l'aube et de la fin du crépuscule existent ce qui implique trois définitions possibles de la nuit. Les législations font, sauf mention contraire, référence à l'aube et au crépuscule civils soit à une position du soleil à 6° sous l'horizon, seuil en dessous duquel l'éclairage artificiel devient nécessaire. Par temps clair, les premières et dernières lueurs du soleil sont néanmoins clairement visibles dès le début de l'aube nautique et jusqu'à la fin du crépuscule nautique, lorsque le soleil est à 12° sous l'horizon. Enfin, même si l'aube et le crépuscule nautiques bornent la « nuit visible », pour définir la nuit astronomique, on utilise la référence de 18° sous l'horizon car ce n'est qu'en dessous de ce seuil que les étoiles de faible magnitude apparente peuvent être observées.

Sur la Terre, la nuit, au sens traditionnel, couvre à tout instant une moitié de la planète. Ainsi lorsqu'il fait nuit sur une moitié de la planète il fait jour sur l'autre moitié. Du fait de la rotation de la Terre autour de son axe, il fait alternativement jour et nuit, les deux formant une journée de 24 heures. Les nuits sont d'autant plus longues en hiver et plus courtes en été qu'on se rapproche des pôles. Ceci vaut pour les hémisphères nord et sud, mais les saisons sont inversées. Autour des équinoxes de printemps et d'automne, le jour et la nuit sont exactement de même durée. Les solstices d'été et d'hiver marquent respectivement la nuit la plus courte et la nuit la plus longue de l'année.

Mais si on appelle nuit l'intervalle durant laquelle l'obscurité est totale, il s'agit de la période où l'intensité de la lumière solaire diffusée par les hautes couches de l'atmosphère est inférieure à la luminosité intrinsèque des étoiles. Cet intervalle est séparé du coucher du Soleil le soir et de son lever le matin par le crépuscule, l'aube étant le crépuscule du matin. on peut également définir la nuit comme un laps de temps séparant deux jours différents.

L'obscurité peut ne pas être totale ou même ne pas exister aux alentours du solstice d'été quand on se rapproche des pôles. En effet la durée de la nuit varie selon la saison mais aussi selon l'endroit où l'on se situe. Plus on se trouve proche du Pôle Nord ou du Pôle Sud, plus la durée des nuits varie. À l'équateur nuit et jour sont toujours égaux. En fait, après l'équinoxe, les différences de durée entre le jour et la nuit changent plus rapidement aux pôles que dans les régions situées entre le tropique du Cancer et le tropique du Capricorne. Ainsi, dans l'hémisphère nord, le Danemark a-t-il des nuits plus courtes que l'Inde, en juin par exemple. Dans l'hémisphère sud, l'Antarctique connaît au même moment (en juin), des nuits plus longues que le Chili. Les deux hémisphères connaissent les mêmes modèles de durée de la nuit en fonction de leur latitude mais avec les cycles inversés, décalés de six mois : un hémisphère connaît donc des nuits longues (hiver) pendant que l'autre jouit de nuits plus courtes (été).

La nuit arbore une couleur bleu foncé, du fait de la disparition du soleil. Cette couleur est plus communément appelé « bleu nuit ». La période de transition entre la journée et la nuit se nomme l'heure bleue.

La nuit, les végétaux ne font pas la photosynthèse (transformation par l'action de la lumière du CO₂ et de l'eau en O₂ et en sucre), puisqu'il n'y a plus de lumière, mais uniquement la respiration (absorption de dioxygène et rejet de dioxyde de carbone).

Pendant longtemps, la nuit a été considérée comme une période de repos, l'absence de lumière empêchant toute activité. On sait maintenant que le sommeil est indispensable à la santé et que l'alternance jour/nuit régule la production de mélatonine, hormone essentielle pour presque tous les organismes animaux, qui synchronise notamment l'horloge biologique des organismes à la saison. Certaines espèces animales dites « nocturnes » ne sont actives que la nuit. Ainsi la seule lumière de la pleine Lune suffit à inhiber l'activité de certains insectes aquatiques.

L'œil animal, grâce aux cellules en bâtonnets de la rétine, peut dans une certaine mesure et après quelques minutes (10-15 min environ pour l'œil humain) s'adapter à la nuit. Même sans lumière artificielle, il est alors possible de voyager ou de travailler de nuit lorsque la Lune (clair de lune suffisant ou pleine lune) renvoie une partie de la lumière du Soleil sur Terre.

Vocabulary

en pleine nuit
in the middle of the night
mitten in der Nacht
à minuit